I pianeti si allineano mai l’uno con l’altro? A causa dell’orientamento e dell’inclinazione delle loro orbite, gli otto pianeti principali del Sistema Solare non possono mai raggiungere un perfetto allineamento. L’ultima volta che sono comparsi nella stessa parte del cielo è avvenuto oltre 1.000 anni fa, nell’anno 949 DC, e non lo gestiranno più fino al 6 maggio 2492. Fortunatamente, all’incirca ogni mezzo secolo circa i pianeti più brillanti occupano posizioni nel cielo notturno creando l’impressione di essere più o meno in linea retta. L’ultimo spettacolo decente fu nell’aprile del 2002, quando Giove, Saturno, Marte, Venere e Mercurio erano infilati sopra l’orizzonte occidentale come una collana celeste, con una luna crescente come gioiello centrale. Un simile allineamento avverrà tra 30 anni, l’8 settembre 2040. E nel caso tu sia preoccupato per gli effetti gravitazionali di un tale allineamento, non essere: la trazione extra sulla Terra è trascurabile. Alcuni allineamenti sono comunque utili. Durante gli anni ’70, la NASA ha sfruttato uno speciale allineamento dei pianeti per inviare sonde spaziali in un “grande tour” di Giove, Saturno, Urano e Nettuno con il minimo sforzo. Tale allineamento si verifica solo una volta ogni 175 anni. Fortunatamente, è arrivato subito dopo che gli scienziati della NASA hanno capito come utilizzarlo. Per la seconda volta quest’anno, i cinque pianeti più brillanti possono essere visti allo stesso tempo. Puoi prenderli guardando verso il cielo occidentale dopo il tramonto. I pianeti formeranno una linea che sale dall’orizzonte. Mercurio e Venere sono bassi a ovest, con il luminoso Giove che brilla appena sopra. Più in alto nel cielo nord-occidentale è Saturno, e completando il set di cinque è il pianeta rosso Marte, alto sopra la testa. Venerdì 12 ottobre una bella mezzaluna si trova proprio a destra di Giove. Continua a guardare i pianeti notte dopo notte e puoi seguire la progressione della Luna. Mentre la Luna batte attorno alla Terra ogni mese, il suo moto apparente nel cielo è molto più veloce del movimento più piacevole dei pianeti nelle loro orbite attorno al Sole. Entro lunedì 15 ottobre, la Luna si sarà spostata più in alto nel cielo per sedersi vicino a Saturno, e pochi giorni dopo, il 18 ottobre, la Luna si unirà a Marte. Sarà anche una serata perfetta per vedere i pianeti, visto che Venere e Mercurio saranno seduti fianco a fianco. Di tutti e cinque i pianeti, Mercurio è il più debole e quindi più difficile da vedere, quindi avere Venere luminosa come un cartello per Mercurio è sempre un vantaggio. Tra circa una settimana, Venere, che è stata la brillante stella della sera per la maggior parte di quest’anno, si sposterà nel bagliore del sole e nel cielo notturno. Dopo il tramonto in Australia, i cinque pianeti luminosi possono essere visti nel cielo occidentale questa settimana. Credito: Musei Victoria / Stellarium

Cinque pianeti, due gruppi

I pianeti hanno fatto un allegro ballo nel cielo notturno negli ultimi mesi. A luglio, si sono riuniti anche nel cielo serale, ma in quell’occasione sono stati allungati proprio attraverso il cielo. Mercurio e Venere potevano essere trovati nell’ovest, mentre Giove, Saturno e Marte stavano sorgendo nell’est. Poiché Mercurio e Venere sono i pianeti interni , orbitanti più vicini al Sole di quanto non facciano la Terra, vediamo sempre questi due bassi a ovest dopo il tramonto, o bassi ad est prima dell’alba. Sono i pianeti che seguono o guidano il Sole. Al contrario, i pianeti esterni di Marte, Giove e Saturno possono andare alla deriva attraverso il cielo, che è esattamente quello che hanno fatto da luglio. Il trio si è spostato da est a ovest, e ora si uniscono a Mercurio e Venere per partecipare allo spettacolo dei cinque pianeti. I cinque pianeti sono stati visti l’ultima volta insieme nel cielo occidentale, agosto 2016. Credito: Alex Cherney C’è altro in serbo Può sembrare un evento comune, dal momento che i cinque pianeti si sono riuniti di nuovo nel giro di pochi mesi. Ma è possibile solo perché Giove e Saturno sono attualmente dalla stessa parte del Sole e quindi vicini l’un l’altro, relativamente parlando. I cinque pianeti si sono riuniti due volte quest’anno e due volte nel 2016, ma prima c’era un decennio in cui non era possibile. I due giganti del gas erano troppo distanti. Mentre Giove e Saturno si accoppiano in cielo, è solo una questione di tempo prima che gli altri pianeti cadano nella giusta configurazione per riunirli tutti insieme. La prossima volta ciò avverrà nel luglio 2020, ma sarà più difficile da vedere rispetto a questa settimana. I pianeti saranno allungati nel cielo piuttosto che raggruppati insieme a ovest come lo sono ora. Quindi è ancora speciale individuare i cinque pianeti che si uniscono. C’è una grande soddisfazione nel riuscire a spuntare tutti e cinque i pianeti in un’unica visione.

Guarda i pianeti si uniscono.Per una sfida?

Non solo i cinque pianeti facili da vedere sono visibili nel cielo della sera, ma sono uniti da Urano e Nettuno per completare il set planetario. Questi due giganti del ghiaccio che orbitano oltre Saturno sono pianeti moderni. Non erano conosciuti in tempi antichi perché la loro scoperta aveva bisogno dell’aiuto di un telescopio e di una comprensione della gravità per sapere come funziona il Sistema Solare. Ma mentre non possono essere visti ad occhio nudo, Urano è basso ad est al tramonto e Nettuno è più in alto, circa a metà strada da Marte. Osservatori esperti, osservando il cielo da un oscuro sito di campagna, sono stati in grado di vedere Urano ad occhio nudo sapendo esattamente dove guardare. Attraverso il binocolo, Urano appare come una debole stella, ma un buon telescopio mostrerà il suo disco leggermente bluastro. È meglio aspettare fino a tarda sera, quando Urano è salito più in alto, per cercare di osservarlo. Ma ora è un momento ideale, poiché il pianeta si sta avvicinando all’opposizione il 24 ottobre , quando sarà al suo meglio. Voyager 2 è volato da Urano nel 1986 e Nettuno nel 1989 catturando incredibili immagini ravvicinate. Credito: NASA / JPL-Caltech (Urano) e NASA (Nettuno) Nettuno ha all’incirca le stesse dimensioni di Urano ma molto più lontano, rendendo più difficile da vedere. Anche con un modesto telescopio appare come una stella bluastra, mentre sono necessarie le giuste condizioni di osservazione e un telescopio di alta qualità per rivelare il disco di Nettuno. Infine, e per non essere lasciato fuori, anche il pianeta nano Plutone si unisce alla folla. È troppo piccolo e distante per essere visto ma attualmente si trova a circa metà strada tra Saturno e Marte. Anche con un telescopio di alta qualità, Pluto appare sempre come un debole oggetto stellato, e per la maggior parte (me stesso incluso) sarà una sfida trovarlo nella sua posizione attuale tra tutte le stelle vicino alla Via Lattea luminosa. Se sei pronto per la sfida, un programma di astronomia gratuito come Stellarium è l’ideale per aiutare a localizzare i pianeti. Ma è altrettanto gratificante godere dei cinque pianeti luminosi, osservati fin dall’antichità, che si riuniscono brevemente nel cielo occidentale.